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为纪念人类航空事业100周年,微软公司在2004年曾推出著名的“飞行模拟游戏(FS2004)”。这款游戏不仅将航空爱好者们带入了驾驶舱,也记录了百年来最有代表性的20多款飞行器。

在公务飞机领域,FS2004选择了比奇公司的KingAir 350和里尔公司的Learjet 45. 分别做为100年来“涡桨私人飞机”和“喷气私人飞机”的代表。里尔公司是一家加拿大公司,为何能被微软如此高看呢?

里尔喷气机的设计最初来源于瑞士的一种攻击机(对地攻击,也称强击机),名字叫做P-16. 这款飞机并不算成功,但是比尔·里尔(Bill Lear)从中受到启发,1962年他带着团队从瑞士来到美国著名的航空城威奇托,开始了组装生产豪华喷气公务机的传奇生涯。

1963年,第一架Learjet23组装完成,试飞成功!1964年,比尔·里尔正式将公司命名为了“Lear Jet Corporation(里尔喷气公司)”——注意:两字母之间有空格。

Learjet 23是一款可以乘坐6-8人的小型喷气公务机,它使用了GE公司的两台CJ-610喷气引擎,像P-16那样配备有两个翼尖油箱。在那个波音737还没有诞生的年代,它的出现可谓出尽了风头,几乎在一夜之间就成为了富豪们追逐的热点。

里尔喷气公司听取客户意见,不断改进产品。1966年2月和8月,升级动力的Learjet24和加长版的Learjet 25相继问世。加长版的Learjet 25不仅将最大载客数提升到了10人,而且将每侧的窗户数量增加到了5扇,乘客们再也不用挤着脑袋向外看风景了。

在Learjet 25推出之后,业界大佬Gates Rubber公司看好里尔公司的前景,出资购买了60%的股份,里尔公司因此改名为“Gates Learjet Corporation”。但它的股份被更多看好里尔公司的投资大佬不断稀释。在1988年,因Gates Rubber不再控股,公司名字被重新改回“Learjet Corporation(注意:Lear和Jet之间没有空格)”。

因为Learjet 25的巨大成功,这款产品获颁“美国总统E”奖,作为“美国拳头产品”向全世界推介。因此,1965-1975年全球最富有的国家,包括阿根廷、墨西哥和南非在内,至今留存有大量的Learjet 25.其中有部分仍在使用。

里尔公司也因此大获成功。在1974年的时候,全球的里尔飞机总飞行时数便超过了100万小时。1975年,它的第500架飞机下线——这两个纪录,在当时航空界都是令人仰慕的高度。“月产十架”的高能,就算是现在,也不是很容易做到的事情。

1973年,里尔公司开始使用Garrett公司(现霍尼韦尔)的TFE731发动机。更换了发动机的Learjet25被命名为Learjet 35. 这是一款比Learjet 25更成功的飞机。因为动力强劲,爬升速率惊人,它甚至可以飞到51,000英尺的高空。加之里尔飞机一向采取“小面积小翼展”的机翼设计策略,使得它的飞行速度极快,挥手之间就可以达到0.81马赫的高速。

高空高速的性能使得美国空军也开始关注Learjet35. 1983年,美国空军购买了80架作为军队紧急运输使用。在美国的带动下,日本、爱尔兰、阿根廷等国空军纷纷购买,连我国空军也购买了x架(不敢说)。

在上世纪整个70和80年代,里尔公司都相当成功。将它称为当时的“霸主”一点儿也不过份。1984年,里尔成立航天事业部,轻松地拿到了为美国航天飞机生产部件的合同。

航天事业部耗费了里尔公司的太多精力。随着美国航天飞机退役,里尔公司只能重回公务机本业。但相对于当时的“新秀”湾流和庞巴迪公司,它已落后太多。原来的Learjet 35已显过时,而新一代的Learjet 45却迟迟无法推出。

而且,新一代富豪已经不满足于航程只有3000多公里的小型公务机,它们希望机舱更宽大,最好能环球直飞的大家伙。

面对各种困难,1990年,里尔公司与加拿大庞巴迪公司合并,名称相应地改为“Bombardier Learjet”。里尔公司当时希望通过“小”与“大”的配合,更好地应对湾流、猎鹰等的竞争。而庞巴迪公司也确实将Learjet视为自己挑战者系列的补充,投入了大量精力支持Learjet 45、Learjet 60等后续产品的推广。

然而这两款产品卖的都不好,市场对于“小型公务机”似乎真的越来越冷淡了。而且Learjet 45“说大不大说小不小”的定位,非常地尴尬。

尴尬的Bombardier Learjet并没有死去,虽然Lerjet85项目被取消,但体型稍小一些的Learjet 60至今仍在生产销售,是比较成功的“小型喷气公务机”之一。虽然它的航程不够远(后来推出的XR可以达到4000公里),燃油经济性不够好,但是它飞得快,爬升迅速,其“战斗品质”有口皆碑。在我国,里尔至今还有华彬等用户,在默默地支持它。

Learjet全球共生产了3000多架,那些年迈的Learjet 2x和Learjet 3x系列的飞机,至今也仍在世界很多国家运营。因为其“高空高速”的性能,有很多被作为“空中救护车”使用——这可能也是它最擅长的事情。

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